Cambios en el cerebro de los hombres tras convertirse en padres

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Cambios en el cerebro de los hombres tras convertirse en padres
Tanto las madres como los padres están preparados para demostrar niveles similares de motivación y sintonía con el bebé.

Los expertos de la Universidad de Oxford, se han topado con una creencia generalizada y muy arraigada entre los padres: que, como sus cuerpos no han sufrido los innumerables cambios biológicos asociados al embarazo, el parto y la lactancia, no están tan biológica y psicológicamente «preparados» para el cuidado de los hijos como las mujeres, pese a que son evidentes los cambios en el cerebro de los hombres tras convertirse en padres

En consecuencia, se sienten menos seguros y se cuestionan su capacidad para ser padres: ¿Serán «buenos» padres? ¿Conseguirán establecer un vínculo con sus bebés? ¿Cómo sabrán qué hacer?

Sin embargo, la idea de que los padres están biológicamente «menos preparados» para la paternidad, es poco probable que sea cierta. Gran parte de la función de ser padre no es instintiva para nadie. Y aunque los cambios biológicos que sufren los padres no se conocen tan bien (ni son tan dramáticos) como los de las madres, los científicos están empezando a descubrir que tanto los hombres como las mujeres experimentan cambios hormonales y cerebrales que anuncian esta transición clave en la vida de los padres.

Cambios hormonales en los padres
Las partes del cerebro que más se iluminan son sorprendentemente diferentes para cada padre.

Cambios en el cerebro de los hombres tras convertirse en padres

En esencia, ser padre es un fenómeno tan biológico como ser madre.

La testosterona parece bajar

La testosterona, la hormona estereotípicamente «masculina» desempeña un papel importante en el desarrollo fetal masculino y en la pubertad. Es en gran parte, responsable de motivar a los hombres a encontrar pareja y, según los estudios, los hombres con niveles más altos de testosterona tienden a ser más atractivos para las parejas potenciales.

Pero ser un padre humano de éxito significa centrarse en la familia y resistir el impulso de buscar otra pareja. Así que, según los expertos, los hombres han evolucionado para que parte de esa testosterona se vaya.

En un estudio pionero de cinco años publicado en 2011, por ejemplo, el doctor Lee Gettler, antropólogo estadounidense, siguió a un grupo de 624 hombres solteros y sin hijos en Filipinas desde los 21 hasta los 26 años. Gettler descubrió que, aunque todos los hombres del estudio experimentaron descensos normales de la testosterona relacionados con la edad, los 465 hombres que se convirtieron en padres durante ese periodo de cinco años experimentaron un descenso más significativo -un 34% de media (cuando se midió por la noche)- que los que permanecieron solteros o casados.

Hallazgos

En todo el mundo, un estudio tras otro ha encontrado resultados similares, señalando que esta reducción de la testosterona puede ocurrir justo antes y justo después del nacimiento del primer hijo de un hombre. Y aunque no está claro qué es exactamente lo que provoca este descenso, Gettler afirma que sus propios resultados preliminares sugieren que cuanto más drástica es la caída, mayor es el efecto que parece tener en el comportamiento de cuidado del hombre.

«Descubrimos que si los flamantes padres tenían menos testosterona al día siguiente de nacer sus bebés, realizaban más tareas de cuidado y domésticas relacionadas con el bebé meses después», señaló.

Aunque la noticia de este descenso de la testosterona suele ser recibida con gemidos de resignación por parte de los hombres -eligen la paternidad-, algunos estudios han sugerido que cuanto más baja es la testosterona de un hombre, más probable es que libere las hormonas clave de la recompensa y el vínculo afectivo, en concreto la oxitocina y la dopamina, cuando interactúa con su hijo.

De acuerdo con los cambios que ocurren en el cerebro de los hombres tras convertirse en padres, cuidar de su hijo no sólo produce un fuerte vínculo, sino también una recompensa neuroquímica, que induce sentimientos de felicidad, satisfacción y calidez: una compensación bienvenida.

El cerebro parece cambiar

El cerebro también parece sufrir cambios estructurales para garantizar que los padres exhiban las habilidades clave de la crianza. En 2014, la doctora Pilyoung Kim, neurocientífica del desarrollo de la Universidad de Denver, puso a 16 padres primerizos en una máquina de resonancia magnética: una vez entre las dos y cuatro primeras semanas de vida de su bebé y otra entre las 12 y 16 semanas.

Kim descubrió cambios cerebrales que reflejaban los observados anteriormente en las nuevas madres: Ciertas zonas del cerebro relacionadas con el apego, la crianza, la empatía y la capacidad de interpretar y reaccionar adecuadamente ante el comportamiento del bebé, tenían más materia gris y blanca entre las 12 y las 16 semanas que entre las dos y las cuatro semanas.

El experto cree que este aumento del cerebro refleja un incremento de las habilidades asociadas con la paternidad -como la crianza y la comprensión de las necesidades del bebé- y la inevitablemente empinada curva de aprendizaje que tienen que superar tanto las nuevas madres como los nuevos padres.

En particular, dado que los hombres no experimentan las oleadas hormonales que acompañan al embarazo y al parto, «aprender a establecer un vínculo emocional con sus propios bebés puede ser una parte especialmente importante de convertirse en padre», sugirió Kim. «Los cambios anatómicos en el cerebro pueden apoyar la experiencia de aprendizaje gradual de los padres durante muchos meses».

Cerebro de embarazada

Al igual que sucede con los hombres, las mujeres experimentan cambios significativos a nivel cerebral al convertirse en madres.

 

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