La pregunta sobre salud mental que todos los padres se hacen

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La pregunta sobre salud mental que todos los padres se hacen
Cuando los padres se impregnan de la angustia de sus hijos, su excitación fisiológica se dispara.

¿Va a tener mi hijo problemas de salud mental cuando vuelva al colegio? Esta es la pregunta sobre salud mental que todos los padres se hacen y que se escucha de cerca y de lejos. La pregunta gemela es: «¿Cómo puedo ayudar?». Y aquí está el gran mito que se ha utilizado para tranquilizar a los alumnos angustiados: «No te preocupes, cariño. Todo el mundo está pasando por lo mismo». No, no es así.

Si bien todos están estresados de una manera u otra por los trastornos relacionados con la COVID-19, los estudiantes que luchaban con problemas académicos, sociales y emocionales antes de la pandemia están tambaleándose por el estrés que están experimentando ahora.

Y muchos de los que apenas se las arreglaban en los «tiempos anteriores» se han deslizado hacia las zonas de peligro de la depresión, la ansiedad y el comportamiento suicida durante el último año.

salud mental en niños
La mayoría de los estudiantes sufrieron algún grado de estrés por el aislamiento de la pandemia.

La pregunta sobre salud mental que todos los padres se hacen

Para tener una perspectiva, incluso antes de que la COVID-19 golpeara como una bomba, hasta 1 de cada 6 niños tenía un trastorno mental, de comportamiento o de desarrollo diagnosticado.

En general, la mayoría de los estudiantes sufrieron algún grado de estrés por el aislamiento de la pandemia, los obstáculos para el aprendizaje y el dolor, pero, comprensiblemente, el impacto se magnificó para los estudiantes de color, los que viven en la pobreza u otros que se vieron desproporcionadamente afectados por el nuevo coronavirus.

En la primavera de 2020, los psicólogos observaron una interesante tendencia inicial en la forma en que los estudiantes respondieron al cierre de la escuela. Los que estaban altamente motivados, en la vía rápida hacia lanzamientos universitarios competitivos y objetivos deportivos ambiciosos, se vieron devastados por la disyuntiva en sus vidas.

Mientras que un pequeño descanso del tsunami de estrés, asociado a los estilos de vida impulsados, era bienvenido. Ser arrojado «fuera de curso» era muy amenazante para estos estudiantes de línea recta.

En marcado contraste, los estudiantes que se encontraban en medio de crisis emocionales y dificultades escolares -como problemas de aprendizaje, problemas sociales o desconexión escolar- se sentían aliviados al poder escapar del escenario de gran parte de su miseria.

Afectación

Al principio, cuando todo el mundo daba vueltas a la conmoción de la pandemia mundial, los niños que luchaban con problemas escolares sentían un parentesco con sus compañeros: todos estaban asustados por el mismo tigre de dientes de sable en el cerebro: ¡una pandemia mortal que no tenía fin a la vista!

La «ventaja» añadida, era que esos estudiantes con problemas también conseguían escapar de las tensiones escolares que les acosaban, incluso antes de la COVID-19.

No cabe duda de que los estudiantes con dificultades antes de la pandemia se estresaron mucho el año pasado con las experiencias escolares virtuales o híbridas, pero los padres y los profesores les dieron mucha cancha.

Ahora, con la escuela presencial como norma, los estudiantes con dificultades vuelven a enfrentarse a sus retos psicológicos originales. Las preocupaciones abundan. Se preocupan por enfermarse, por la falta de amigos, por las calificaciones, por la apariencia y por cómo los percibe casi todo el mundo en su entorno escolar.

Además, los profesores sienten la necesidad de dejar de lado las expectativas académicas «bajas», que privan a los alumnos de sus necesidades educativas. Las presiones son reales

Las crisis de salud mental pueden ocurrirle a cualquiera, ya sea que el origen sea la vulnerabilidad genética, el trauma, los estresores psicosociales o una combinación.

La capacidad académica no asegura una transición suave de vuelta a la escuela, porque cuando el estrés se dispara a los rangos superiores por cualquier razón, el cerebro pensante se desconecta, el circuito neuronal en la corteza prefrontal simplemente no funciona de manera óptima para la resolución de problemas complejos, el juicio, la memoria y el control emocional.

Con un estrés extremo, se puede ser un genio y aun así suspender los exámenes, volverse completamente incoherente y experimentar un colapso emocional.

Imagina lo que experimentan los estudiantes cuando tienen pensamientos de pánico como «Soy un perdedor y no le gusto a nadie», «¡He ganado una tonelada de peso y todo el mundo lo notará!» y «¡He perdido tanto terreno académico en el último año que nunca podré ponerme al día!»

El factor de los padres

Cuando los padres se impregnan de la angustia de sus hijos, su excitación fisiológica se dispara, que luego es reabsorbida por sus hijos y el estrés da vueltas y vueltas en un proceso llamado «ansiedad circular». Los padres no pueden ayudar a sus hijos si están tan abrumados por la ansiedad como ellos.

Las noticias de este último año sobre el aumento vertiginoso de los índices de ansiedad, depresión y comportamiento suicida en niños y adolescentes han acentuado la preocupación de los padres por la salud mental de sus hijos.

Los padres no sólo se sienten ansiosos por el contagio emocional de escuchar el pánico de sus hijos, sino que lo absorben de todas partes, incluidos sus amigos, sus compañeros y las noticias.

Recomendaciones

¿Acaso no estamos todos hablando del estrés abrumador del aislamiento, los sueños perdidos, los reveses en los estudios y las incertidumbres sobre el futuro? La Asociación Nacional de Psicólogos Escolares hizo algo muy inteligente.

Recomendaron que las escuelas suspendan los exámenes de salud mental para dar a los estudiantes tiempo para adaptarse y a los programas, la oportunidad de ayudar. Mientras que algunos estudiantes se relajan en las rutinas académicas y están a la altura de los desafíos, otros se hunden y necesitan intervención.

Las encuestas a padres y alumnos sobre los altos niveles de estrés son diferentes a los estudios epidemiológicos sobre trastornos mentales. Hay menos tabú con respecto a hablar de los síntomas psicológicos, especialmente con la universalidad del estrés pandémico.

Dado el impacto negativo del contagio del estrés en el frente doméstico, los padres deben preocuparse tanto de magnificar los efectos del estrés, como de ser insensibles a lo que los niños están experimentando.

¿Qué pueden hacer los padres?

A estas alturas, los padres han leído mucho sobre la resiliencia. Para responder a la pregunta sobre salud mental que todos los padres se hacen, los especialistas utilizan un acrónimo, MENSSSA, para enumerar los factores que favorecen la resiliencia y el desarrollo saludable de los niños cuando se enfrentan a traumas y acontecimientos estresantes:

  • Mindfulness: Son prácticas que reducen el estrés, la excitación fisiológica que activa el sistema nervioso simpático. La ansiedad se produce cuando se queda atrapada en el rango extremo.
  • Ejercicio.
  • Nutrición.
  • Apego seguro.
  • Higiene del sueño.
  • Conexión social.
  • Apoyo académico.

Los programas de salud mental de los centros educativos incluyen cada vez más formación en atención plena, programas cognitivo-conductuales y asesoramiento para ayudar a los estudiantes a contrarrestar el impacto del estrés pandémico y los problemas psicológicos, pero, de nuevo, esto puede depender de tu afortunado código postal.

El objetivo es validar el sufrimiento de tu hijo y, tras esta fuerte dosis de empatía, transmitirle tu fe en que puede superar el reto. El énfasis está en la primera parte, porque si te apresuras a decir: «Pero creo que puedes manejarlo», puede parecer despectivo.

Valida su experiencia con afirmaciones como «Cuando alguien se desencadena, es como si tu cerebro registrara una experiencia que pone en peligro su vida. Es horrible sentirse así» o «Tiene sentido que quieras evitar la escuela ya que estás abrumado por tantos miedos horribles y sentimientos extremadamente negativos».

Ten en cuenta que no estás de acuerdo con sus pensamientos extremos, sino que estás apreciando que los pensamientos y sentimientos sobre el rechazo de los compañeros, el fracaso y el hecho de no ser bueno en la escuela son hirientes.

Aun así, puedes conseguir un enfoque de «ambas cosas» transmitiendo una convicción inquebrantable de que la escuela es el mejor lugar para los niños y que tu hijo puede enfrentarse a sus miedos y tener experiencias positivas.

Regreso a clases presenciales y salud mental en niños

¿Cómo puedes apoyar la salud mental de tu hijo durante el regreso a las clases presenciales en plena pandemia? Los especialistas te responden en el siguiente video.

 

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